Couchés ou assis face à Maître Neng, ancien moine, tous les jours une dizaine de personnes se pressent chez cet expert thaïlandais en tatouages sacrés : les « sak yant », supposés conférer force et protection (lire en encadré). Hommes, femmes, Thaïlandais et de plus en plus d'étrangers qui suivent l'exemple d'Angelina Jolie.

Porteuse de plusieurs « sak yant », l'actrice américaine a contribué à faire la renommée mondiale de ces tatouages en vantant leur effet bénéfique sur le cours de sa vie. Autrefois réservés aux guerriers, ils se sont ainsi répandus dans toute la société et sont aujourd'hui très recherchés par les étrangers, ce que certains Thaïlandais voient d'un mauvais œil.

« Je suis très attirée par le bouddhisme et toute la spiritualité qui va avec »

La fumée des bâtonnets d'encens envahit la pièce. Maître Neng, à genoux, débute ses prières face à des dizaines de statues de divinités. Un moment de méditation et de concentration avant le début de la séance de Silvia Falbo. « Cela faisait des années que je rêvais de ce tatouage », confie cette touriste venue de Rome. « Je suis très attirée par le bouddhisme et toute la spiritualité qui va avec. Et puis c'est vraiment beau et original », ajoute l'Italienne, qui repart avec cinq lignes de prières en khmer ancien tatouées sur l'épaule.

« C'est la beauté unique des motifs, en premier lieu, qui attire les étrangers, même s'ils savent que ces lettres gravées peuvent les aider à être plus forts », estime, de son côté, Maître Neng, qui comme de nombreux autres moines ou anciens religieux pratique cette tradition des tatouages sacrés, qui mêle bouddhisme, animisme et superstition.

Tatoués avec des tiges de bambou ou de grandes aiguilles en fer

Il revient ainsi au maître de choisir les motifs, en fonction de la personnalité, des aspirations ou des rêves du candidat aux tatouages, qui devient ensuite son disciple. La plupart du temps, il s'agit de courtes prières, de dessins géométriques ou d'animaux procurant force, bonheur ou richesse, et tatoués à l'aide de longues tiges de bambou ou de grandes aiguilles en fer.

Une partie de la société thaïlandaise regrette cependant l'engouement des étrangers pour cet art sacré devenu un commerce. Pour certains, l'image de Bouddha est souvent utilisée de façon inappropriée. Un groupe baptisé « Knowing Buddha » (« Connaître bouddha ») fait ainsi campagne pour interdire les tatouages à dimension religieuse. Il a placé sur la voie rapide de l'aéroport de Bangkok de grandes affiches prévenant les touristes qu'« il n'est pas correct d'utiliser l'image de Bouddha comme décoration ou tatouage ».

Une infirmière expulsée du Sri Lanka

La Thaïlande n'est d'ailleurs pas le seul pays bouddhiste à s'élever contre une appropriation jugée blasphématoire de Bouddha : en avril 2014, une infirmière britannique avait été expulsée du Sri Lanka en raison d'un tatouage de Bouddha sur son bras. Reste que pour certains maîtres peu scrupuleux, les tatouages sont devenus un commerce lucratif. « Aujourd'hui, c'est surtout une question de mode mais les maîtres doivent faire attention à leur pratique, ils ne peuvent pas vendre ce type de tatouage seulement pour leur beauté. Il y a des croyances derrière, qu'il faut respecter », estime Sukanya Sujachaya, professeure à l'université Chulalongkorn de Bangkok.

Faute de parler thaï, la plupart des touristes n'ont toutefois ni le temps ni la possibilité de réellement se plonger dans cette tradition, très vivace en Thaïlande alors qu'elle s'est quasiment perdue dans les pays voisins. « On ne peut pas arborer ce genre de tatouage comme n'importe quel motif. Les personnes qui les portent sont tenues de respecter certaines règles pour ne pas offenser la religion et les traditions », avertit Alexandre Blin, Franco-thaïlandais, après sa vingtième séance de tatouages.

« Leur relation à leur maître a complètement changé leur vie »

La capacité des étrangers à s'approprier cet art et à en comprendre sa dimension sacrée est pourtant défendue ardemment par nombre d'adeptes de la culture thaïlandaise. « Beaucoup des personnes que nous avons interrogées expliquent que leur tatouage et leur relation à leur maître (ajarn, en thaï) a complètement changé leur vie. C'est le cas de beaucoup d'Asiatiques mais aussi de certains Occidentaux », affirme Isabel Azevedo Drouyer, qui a publié avec son mari, le photographe René Drouyer, un livre consacré au sujet, intitulé Thai Magic Tattoo, the Influence of Sak Yant.

C'est le cas de Logan, un Américain dont le dos est en grande partie couvert de tatouages : « Quand je les vois, cela m'aide car je repense à ce que mon ajarn m'a dit. J'ai trouvé un maître parfait pour moi, qui est un véritable mentor et qui m'aide à mener correctement ma vie. »

Ouest France - 6 Juin 2015